ИП2 7. Пещера зомби

Эльдерик:
Сейчас я уже немного сожалел, что поддался неожиданному порыву и отправился в Богиней проклятое Подземье. Нет, не то, чтобы я не понимал, что Темный попал в дурную компанию и не хотел ему помочь, но эти стены так давили со всех сторон. Казалось, что под землей нечем дышать. Да еще и темень. Пока наша находка не выдала нам какие-то странного вида приспособления для глаз, которые назвала очками. Как ни странно, они реально помогали, хотя и делали все вокруг похожим на странные зеленоватые сумерки. Я так и не понял, откуда она их взяла. Она как-то стыдливо отвернулась, а повернувшись - уже протягивала эти штуковины. Хотя, много ли мы знаем о Драконах и их возможностях? Право, нечему удивляться. Она теперь шла впереди. По сути, именно она и была нашим единственным проводником в этом неприемлемом для жизни месте. Вдруг женщина приостановилась и подняла руку, призывая меня подойти поближе.
- Что?
- Кажется, они почему-то возвращаются, - удивленно сказала она.
- Этого нам только не хватает! Ты уверена?
- Да.
- И куда нам отсюда деваться?
Сказать, что я был раздражен - значит не передать и десятой доли тех эмоций, которые владели моим рассудком.
Женщина фыркнула и, сдерживая смех, уточнила:
- Тебя действительно нужно послать по направлению, или ты все же способен догадаться сам?
Действительно, глупо было это говорить. По сути, нам оставалось только одно: идти обратно до того коридора, из которого мы вошли в этот тоннель. Там затаиться и выяснить, отчего это Темные решили прогуливаться туда-обратно. Потому я без пояснений и посыланий со стороны ехидной драконицы отправился обратно. Видимо, их группа в этой темноте чувствовала себя намного уверенней, так как мы только и успели, что расположиться во тьме вспомогательного коридора, как они уже показались в пределах видимости. Не останавливаясь, вся группа Темных проследовала мимо. Я удивленно приподнял брови и посмотрел на женщину - заметила ли она.
- Похоже, роли у них поменялись, - подтвердила она шепотом. - Дар больше не пленник?
- Очевидно! Он ведет всю группу. Наверное, нам лучше вернуться на поверхность, - предложил я, чувствуя некоторое облегчение от того, что больше ненужно спасать неугомонного Темного.
- Нет, - твердо сказала она. - Сначала мы должны убедиться, что с ним действительно все хорошо. Ведь его просто могли заставить работать проводником, считая, что он лучше знает тоннели.
Вот ведь упертая! Но нужно признать - она права. Такой вариант тоже пришел мне в голову. Просто я предпочел его не заметить.
- Что ты предлагаешь?
- Давайте немного пройдем по их следам.
- Немного - это сколько в твоем понимании? - уточнил я.
- Ну, километра три…
Хорошо уточнила. Учитывая, что данная мера расстояния мне не известна. Она видимо поняла и поправилась:
- Ну, три тысячи той длины, что я называю метром. Я показывала - помнишь?
Я помнил, и меня это совсем не радовало. Но терять драконицу не радовало еще больше. У меня не возникало сомнений, что упрямая женщина пойдет за ними и без нас.
- Хорошо, - вынужденно согласился я. - Но только это расстояние - не больше. Если за это время с ним не случится ничего плохого, мы вернемся на поверхность и продолжим наш путь. Ты обещала помочь с Книгой, - напомнил я.
- Я выполняю свои обещания, - очень серьезно подтвердила женщина, и не спеша отправилась в центральный тоннель вслед за ушедшими вперед Темными.
Я шел за ней и от нечего делать считал шаги. Внезапно пол снова содрогнулся. На этот раз гораздо сильнее, чем раньше. Мне еще больше захотелось оказаться как можно дальше отсюда, но Эльга оставалась спокойной.
- Землетрясение, - пояснила она, не оборачиваясь.
- Думаю, это опасно.
- Да, очень, - совершенно спокойно согласилась она. Издевается! Я возмущенно задышал, стараясь за злостью скрыть свой страх.
- Не бойся! - ту же откликнулась она. Богиня! Я совсем забыл, что она эмпат и сейчас ведет нас по эмоциям. Стало очень неловко.
- Просто я тоже боюсь! - она совершенно обезоруживающе улыбнулась, призывая к миру.
- Я скорее опасаюсь!
- Разумно, но думаю, зря.
- Откуда такая уверенность? - я проявил любопытство.
- Они же не боятся - идут по-прежнему вперед. А уж дарки наверняка лучше нас понимают, что опасно, а что нет.
- Конечно! - с издевкой протянул я, - если уж дарки…
Она не ответила, только с удивлением остановилась и прислушалась.
- Что-то не так? - я мгновенно растерял иронию. К самому сердцу подкрадывалась тревога. Ведь если впереди что-то серьезное, я не уверен, что смогу защитить свой сильно поредевший отряд.
- Никак не пойму, - растерянно ответила Эльга. - Я вдруг потеряла настройку. Но не потому, что они пропали, а потому, что ее сбило что-то более мощное. Как же это объяснить… Словно легкий снегопад вдруг накрыло снежным бураном.
Да, довольно образное сравнение.
- Это опасно?
- Возможно… Я не улавливаю откровенной угрозы, но это что-то сильное, стихийное… Слышите?
Мы все послушно прислушались. Хотя теперь, когда мы перестали переговариваться, тонкий эльфийский слух без труда различил странные звуки, наплывавшие на нас из тоннеля - скрежет чего-то мелкого, но в огромном количестве о камень и писк. Писк? О, Богиня!
- Это крысы! Целая армия крыс! - в ужасе воскликнул я. - Они сожрут нас заживо! Что же делать? Бежать!
- Нет!
Голос Эльги был настолько властным, что уже готовые кинуться к спасительному выходу на поверхность ноги отказались меня слушаться. Вот тебе и милая заботливая дурнушка! Теперь я был полностью согласен с выводами Мира - она из правящей элиты. Только там могут так научиться приказывать.
- Встаньте у стены, старайтесь максимально к ней прижаться, - тем временем распорядилась она.- Да, так. Запомните - главное, никуда не уходите, даже если вы очень боитесь мышей.
На это замечание я раздраженно фыркнул. Бояться мышей?! И кому, интересно, она это сейчас говорит? Да любой эльф и эльфийка легко могут остановить взглядом разъяренного лесного кота. Ну, по крайней мере, светлые - точно могут.
Женщина тем временем встала с нами в ряд и раскинула руки. От ее ладоней распространилась чуть заметная взгляду синеватая пленка, напоминающая по виду рыбий пузырь. Она растянулась, прикрывая всех нас от головы до ног и зависнув на расстоянии в несколько сантиметров от тела.
- Что это?
- Защита, - лаконично пояснила драконица.
Нет, не то, чтобы я ей не верил, но только выглядела эта защита как-то несерьезно. Видимо, мои сомнения были слишком заметными, потому что Мир тихонько шепнул мне на ухо:
- Вспомни, канавка на земле тоже казалась смешной, но сработала.
- Этого мы не знаем, - прошептал я в ответ. - Просто на нас никто не нападал.
Мир усмехнулся. Я даже немного позавидовал его уверенности. Сам я ее совсем не ощущал. Но тут уже стало не до шуток. И предпринимать какие-то другие действия определенно было поздно. Серая сплошная волна, состоящая из тысяч крысиных телец, затопила весь тоннель - от края до края. Некоторые из мерзких тварей в нетерпении пытались бежать по стенам, цепляясь за малейшие неровности камня острыми цепкими коготками. Я содрогнулся от отвращения. С детства я ненавидел все, что было мелким, зубастым и могло при этом высоко прыгать. Но добровольно в этом признаться? Да ни за что! Лучше я тут на месте умру от омерзения. И я сделал самое большее, что мог в данной ситуации - крепко зажмурился. Легче не стало. Для того, чтобы стало лучше, следовало бы еще заткнуть уши, а так писк тварей раздавался, казалось, прямо в моей черепной коробке. Я невольно приоткрыл правый глаз и тут же пожалел об этом - какая-то особо прыгучая тварь пронеслась, цепляясь за синюю пленку прямо на уровне моего лица. Я с криком отпрянул, больно ударившись затылком о скалу. Ее твердая холодная поверхность и боль от удара немного привели меня в себя. Сжав зубы, я широко открыл глаза. Никакая опасность не сломит волю светлолэльфийского принца. Довольно быстро серо-бурая река животных схлынула, и мерзкие звуки, издаваемые этой стаей, затихли в конце длинного коридора. Я вздохнул с облегчением. Несмотря на самообладание и собранную в кулак волю, лоб был покрыт испариной, а колени мелко подрагивали.
- Неприятно, конечно. Но вполне терпимо, - примиряюще сказала Эльга, с сочувствием взглянув на меня. Спасибо хоть жалеть не попыталась.
- Хуже другое, - продолжила она.
- Что же?
- Кажется, их что-то напугало. А вот это - совсем нехорошо. Не хотелось бы мне встретиться с тем, что сочли опасностью крысы. Ты не предполагаешь, что бы это могло быть? - спросила она меня.
- Если бы мы были на поверхности, я предположил бы пожар или наводнение, здесь же - бессилен о чем-то рассуждать. Может, пока не поздно, последуем за мудрым зверьем? - предпринял я последнюю попытку вразумления. Но это только разозлило женщину. Мне вдруг отчетливо представилось, как все мое поведение выглядело со стороны - вроде как я боюсь и всеми силами уговариваю других удрать, бросив в беде друга. Весьма неприглядный образ. Я невольно покраснел от злости и стыда. Ведь на самом деле мотивы моих поступков совсем иные.
- Я считаю, что теперь, когда мы уверены, что идущих впереди подстерегает опасность, мы тем более обязаны следовать за ними. Возможно, мы будем их единственным шансом на спасение.
- Или умрем вместе с ними… - чуть слышно прошептал Альгерт.
- Что ж, если так сложатся обстоятельства, то и умрем, - жестко ответила Эльга. - Очень хочется уточнить, уважаемые, кто же из нас воин?
Мы пристыженно замолчал и теперь уже без возражений продолжили путь.
- По-моему, становится ощутимо теплее, - поделился чувствами Мир.
- Да. На несколько градусов, - спокойно отозвалась драконица.
- Может, все-таки пожар?
- Не думаю, - она чуть замедлила шаг и пошла рядом со мной. - Тут один проход. Я восстановила контроль над эмоциями. У группы впереди все относительно нормально - паники нет. Не думаю я, что они так бездумно пошли бы в самое пекло. Просто я слышала, что под землей температура всегда одинаковая и вполне пригодная для жизни. Видимо, мы достигли этого прогретого уровня. Хотя… - она настороженно замолчала.
- Что-то не так?
- Они повернули и начали двигаться очень быстро. Думаю, нам тоже следует поторопиться.
Мы ощутимо прибавили шага, а вскоре перешли почти что на бег. Не добавляло оптимизма и то, что в коридоре становилось все жарче. Теория Эльги о ровной подземной температуре, кажется, оказалась неверной. Неожиданно бежавшая впереди женщина вскрикнула и резко отшатнулась назад. Хорошо, что мы, эльфы, обладаем отменной реакцией и тоже успели остановиться. В тоннеле было не просто тепло, а очень жарко, словно летом на солнцепеке. Я случайно сбил рукой очки и удивился.
- Эй, а тут, оказывается, довольно светло.
Эльга оглянулась и согласно кивнула:
- Ну. Еще бы. Думаю, мы теперь знаем, что испугало крыс. Вот, полюбуйтесь. Только осторожно, не подходите к краю.
Я сначала не совсем понял, к краю чего мы не должны подходить, но тут она отступила к стене, и стало понятно, что ровный пол пещеры впереди обрывается. Обвал. Я осторожно последовал ее совету и заглянул вниз.
- Богиня! Впервые вижу целую реку из огня.
- Это вулканическая лава, - пояснила драконица. - Наверное, землетрясение сдвинуло слои почвы, и открылись нижние уровни. Хорошо, что она глубоко, иначе мы могли бы сгореть заживо.
- Понимаю крыс, - передернулся Альгерт. - На их месте я бы тоже сменил место жительства.
- Ладно, нам следует поторопиться. Они уже удалились почти до предела моего ощущения. Кстати, тут слева где-то должен быть проход. Я чувствую, что они ушли именно влево.
Мы все стали внимательно осматривать стену на протяжении последних метров пятидесяти от обрыва, пока я, наконец, не увидел темнеющее довольно узкое отверстие в скале.
- Кажется, я нашел, - предупредил я остальных. - Только не уверен, что сюда вообще стоит лезть. Слишком узко и темно.
- Ничего, даже ты вполне сможешь идти. Правда, боком, - успокоила меня Эльга. - Сейчас попробую одну штуку сделать, вдруг получится.
Она сосредоточилась и даже зажмурилась, зачем-то вытянув ладонью кверху руку. Я с интересом за ней наблюдал. Впервые вижу, как кто-то так вот по-простому колдует. Наши маги делали все с таким важным и возвышенным выражением на лице, что ее зажмуренные глаза и тонко сжатые губы походили на грубую смешную пародию на столь высокое действо, как волшба. Однако вскоре у нее начало что-то получаться, и вот уже в нескольких сантиметрах над ладонью завис шарик холодного ярко-белого огня, неплохо освещающий пространство Подземья в радиусе шести шагов. Эльга удовлетворенно и гордо взглянула на нас.
- Вот! Пульсар называется.
- Отлично, - согласился я. - Пульсар так пульсар.
Странно, кажется, она немного огорчилась. Но чего же она ждала? Что я начну восхвалять ее умение? Вот уж вряд ли. Это она еще не видела, что делают наши эльфийские мастера волшбы. Ее, наверное, трудно удивить, но там, в Дубраве, виртуозы своего дела. Думаю, даже драконица сможет оценить их высокий уровень. Она прошла в узкую щель первой, унося за собой яркий свет огненного сгустка. Нам же оставалось следовать за ней. Как бы ни страшила меня перспектива застрять в скале зажатым, словно сыр между ломтиками хлеба, но ужас от возможной потери последней возможности добраться до Книги был гораздо больше. Мы волновались напрасно. Уже через пару десятков шагов щель расширилась, и мы с облегчением вступили в еще один, достаточно широкий каменный коридор. Здесь было на порядок прохладнее, но тоже достаточно светло. Стены тоннеля покрывал какой-то слабо светящийся мох. Впрочем, его тусклого света было вполне достаточно.
- Ни за что не согласился бы тут жить, - проворчал я недовольно.
- Так тебя ж никто и не заставляет, - ответила она.
- Знаешь, не стоит судить обо всех, опираясь только на собственные предпочтения. Вот для дарков это - их родина. Они и не представляют себе, как это - жить на поверхности.
- Очень даже представляют, - возразил я. - Жили же раньше, до большого раскола.
- Что ты имеешь в виду? - удивилась она. - Расскажи!
Действительно, за время пути я уже так привык к ней, что начал забывать о том, что она все же не отсюда. Откуда ей знать о Великом расколе.
- Понимаешь, раньше Светлые эльфы и дроу были одним народом, но потом произошло нечто ужасное, что довольно трудно простить, вот они и вынуждены были уйти под землю, а Светлый Лес остался за нами.
- Добровольно поделились? - уточнила она.
У этой женщины просто талант задавать неудобные вопросы.
- Не совсем.
- То есть, дроу просто проиграли и были вынуждены уйти в Подземье?
- Да, - не очень охотно признал я. Вот ведь странно, сейчас, говоря ей об этом, я испытывал странную неловкость, словно виноват в том, что было довольно давно, уже без малого тысячу лет назад.
- А что стало причиной? - не унималась она.
Я совсем уж было собрался ей ответить, как вдруг она тихо вскрикнула и прошептала:
- Что-то происходит…
- Что?
- Им страшно. Очень страшно, они почти в панике.
- Возвращаются к нам?
- Нет, практически не двигаются с места.
- Как далеко?
- Метров семьсот.
Я в уме быстренько перевел это на нормальное расстояние. М-да, не радостно… Если что-то привело в панику довольно крупный и сильный отряд воинов-дроу, то уж нашей жалкой группе с этим лучше вовсе не встречаться. Но Эльга, как всегда, думала иначе.
- Вперед! Нужно поспешить! Им наверняка понадобится наша помощь!

Дар:
Мои самые плохие сценарии преследовали нас с завидной регулярностью. Сначала завал, потом перегородившая дорогу лава и полчища крыс, от которых пришлось спасаться, всадив мечи в потолок и зависнув на них, словно летучие мыши на сталактитах. Но то, во что мы, не снижая ходу, вляпались теперь, было в тысячу раз хуже. Живые мертвецы. Именно эти твари, когда-то бывшие дроу, окружали нас. А мы? Что мы? Тесно прижавшись друг к другу, сидели на небольшом отрезке выступа в четырех ростах взрослого дроу над полом пещеры. Эта пещера была недостаточно широка для того, чтобы в ней разместилось большое селение. Видимо, в ней проживало небольшое число особей из числа тех, что не желали мириться с четкой иерархией подземных столиц и предпочитали свободу и независимость. Но что-то в их налаженном скромном быту пошло не так. Что-то заставило вполне разумных и понимающих последствия своих поступков дроу питаться ядовитой плесенью. Впрочем, не думаю, что сильно ошибусь, если предположу, что причиной был самый обыкновенный затяжной голод. Только совершенно обессилевшие от голода и потерявшие надежду могли решиться на такое.
Эта поганая плесень была широко распространена в каждой крупной пещере. Ее почти не использовали ни в чем. Ну, разве что в приготовлении ядов. На большее она не годилась. Попадая в кровь напрямую, вызывала сильнейшую боль и почти мгновенно парализовывала жертву. Обездвиженные дроу при этом оставались в полном сознании и еще в течение целой луны медленно угасали, мучаясь от жесточайшей боли. Этот яд по молчаливому уговору старались не использовать при случавшихся время от времени вооруженных стычках между столицами Подземья. В основном использовали его в ритуальных жертвоприношениях и для казни особо пакостных преступников. А вот попав в организм опосредованно, не через кровь, эта плесень постепенно накапливалась, преобразовывая тело и сознание владельца. Результатом как раз и являлись те, кого дроу с ужасом и омерзением называли «живыми мертвецами». Около тридцати таких особей разного пола и возраста толпились сейчас под нами. Время от времени кто-то из них пытался вскарабкаться по почти отвесной скале вверх, но постоянно срывались, практически до кости обдирая руки. Но их это не смущало оттого, что живые мертвецы просто не чувствовали боли. Как, впрочем, и холода. Единственное чувство, которое не подводило их никогда - это голод и особая чувствительность к теплу, излучаемому живым телом. Сами они были совершенно холодными, словно кровь навсегда покинула их тела. От немногих, кто сумел выжить после встречи с этим ужасом Подземья, удалось узнать, что кровь у них, впрочем, все же была, только очень густая и совершенно светлого, почти белесого оттенка. И - холодная. Видимо, из-за этой особенности лица мутантов были нездорово бледными, с синим тлеющим на скулах румянцем. Почти черные губы никогда не улыбались, а веки не моргали, навсегда оставив их словно стеклянные глаза открытыми. До сегодняшнего дня мне не доводилось их видеть ни разу - ни живыми, ни мертвыми. И вот Никос за какие-то особые грехи подсунула мне эту возможность. Уж лучше бы я помер от яда еще в том коридоре на стыке с основным тоннелем. Если бы не первая тройка воинов сопровождения, которые просто обреченно пожертвовали собой, прикрывая наше поспешное бегство к примеченному мною карнизу, все мы уже были бы мертвы. Впрочем, если в ближайшее время я не найду какого-нибудь выхода из сложившейся ситуации, то эта жертва будет напрасной. А вот выхода я отчего-то как раз и не видел. Неужели это конец? Но ладно я и воины - мы всегда были готовыми к смерти. Это часть нашей обязательной подготовки мастеров оружия. А вот сестра явно очень напугана. Она так вцепилась в мою руку, словно это было единственным спасением. Если бы все было так!
- Не бойся, - я ласково погладил ее по мягким пушистым волосам, - они сейчас устанут, и мы сумеем уйти.
Она посмотрела на меня огромными глазами с нереально расширенной страхом радужкой. Ох, нет! Вот только истерики мне сейчас и не достает.
- Успокойся, - еще раз мягко, но властно попросил я.
- Они нас не сожрут? - ее голос дрожал от сдерживаемых слез.
- Конечно, нет. Не достанут. А потом устанут, лягут спать, а мы тихонько уйдем.
Богиня! Что за бред я несу! Я предупреждающе сверкнул глазами в сторону пары оставшихся в живых воинов. В ответ увидел понимание. Конечно, ведь при всей браваде Дирлена еще даже не была совершеннолетней. Просто ребенок, обычный испуганный ребенок, на глазах у которого мутировавшие твари, имеющие внешнее сходство с дроу, заживо рвали на части и поедали троих сильных и крепких мужчин. В ушах до сих пор звенели крики несчастных, сопровождаемые чавкающими и сосущими звуками. Счастье, что их мучения были недолгими. Мы быстро забрались на карниз, помогая друг другу, а потом воины выпустили в тех, кому не повезло остаться в живых, стрелу милосердия. Я еще раз огляделся вокруг. Нет. Ничего, что могло бы помочь. Карниз обрывается, внизу твари, а выход из пещеры - что один, что другой - слишком далеки. Никому из нас не пройти этой дороги смерти. Даже если мы с воинами попытаемся отвлечь их на себя - ничего не выйдет. Их слишком много. Наше сопротивление сломят в пару терций. За это время сестренке не успеть к выходу. К тому же никто не дает гарантии, что под карнизом собрались все твари. Вдруг кто-то из них остался в глубине пещеры. А она практически безоружна - хилсы на мутантов не действуют. И тоннели! Она совсем не знает всего разветвления коридоров. Ей никогда не выбраться одной в основной тоннель. Конечно, всегда остается надежда, что она наткнется на патруль или свободных охотников. Но мне как-то не хотелось играть в игры с судьбой, когда на кону - жизнь моей сестры. Настороженный оклик одного из воинов привлек мое внимание. Кажется, у нас еще меньше времени, чем я мог рассчитывать. Самое ужасное, что мутировавшие сохраняют зачатки разума и даже способны на простейшие коллективные действия. Именно это они сейчас и пытались продемонстрировать. Прямо под нами переминалась с ноги на ногу довольно молодая на вид женщина в красном, разорванном в лохмотья платье. Волосы ее приобрели какой-то не свойственный дроу мертвенный белый оттенок. На исхудавшем лице влажно блестела, обтягивая острые скулы нездоровая пористая, словно губка, кожа. Самое страшное было в том, что весь левый бок женщины представлял собою рваную рану, из которой болтался обрывок какой-то сизой веревки, похоже - что-то из внутренностей. Запекшаяся вокруг раны кровь смешиваясь с гноем, стекала по бедру почти до колена. Впрочем, это ей совсем не мешало быть довольно активной. Вот и сейчас, она объединила свои усилия с крупным мужчиной. Он выглядел гораздо лучше сохранившимся, но оттого казался еще более опасным. Женщина уже активно карабкалась ему на плечи. Пожалуй, если он подхватит ее под колени и подбросит вверх, у нее есть все шансы достать до карниза. Сестренка испуганно охнула и вцепилась в мою руку с неимоверной для столь мелкого и хрупкого на вид создания силой. Это было очень не вовремя. Она словно не понимала, что для нашей успешной обороны мне нужны две руки.
- Дарлена, пожалуйста, отпусти меня и просто крепко держись вот за этот каменный выступ, - ласково, но строго попросил я. Но сестра только молча закачала головой. Стало понятно, что добровольно она меня не отпустит. Пытаться отцепить ее от себя силой на нешироком карнизе было смерти подобно. Я вздохнул и обреченно перебросил меч в левую руку. Благодарение Никос за то, что я двурукий мечник! Тем временем наши объединившиеся «друзья» справились с построением живой пирамиды, и теперь женщина в красном активно скребла ободранными до костей пальцами скалу уже в полуросте от наших ног. Дарлена сдавленно заскулила. Понимаю, самому не по себе. Но в моих руках есть хотя бы меч, чего не скажешь о ней. Она сейчас может рассчитывать только на силу наших рук и боевую выучку. Неожиданно для всех нас вверх подпрыгнула не женщина, а тот самый крепкий мужчина, которому она взобралась на плечи. Страшная холодная рука вцепилась в мою ногу на уровне колена, а оскаленное в хищной гримасе предвкушения лицо с безумными неподвижными глазами поднялось ко мне. Из горла мутантки раздалось шипение, в котором с трудом можно было разобрать слова:
- Дай! Теплое… пить…
То, что они умеют разговаривать, не было известно никому из нас и, наверное, от этого шокирующего открытия я упустил тот короткий момент, когда можно было безболезненно избавиться от этой нежеланной гостьи. Цепляясь за обрывки алого платья, ловко, словно арахнид, на карниз резким прыжком взметнулся ее добровольный помощник. С низким горловым рыком он сразу же вгрызся в лицо стоявшему слева от меня воину. Тот даже не успел крикнуть, но, умирая, успел только одно - воткнул в живот твари свой меч и, резко оттолкнувшись от скалы, шагнул вниз, в жадную голодную толпу, увлекая за собой разгрызающего его лицо мутанта. Твари внизу повизгивая, сомкнулись над новой жертвой. Я в отчаянии рубанул мечом по руке вцепившейся в меня мертвячки. Белесая плоть лопнула, словно перезревший земляной орех, под сталью неприятно хрустнула кость, и она с недовольным воплем упала на спины жующим соплеменникам. Впрочем, словно не замечая потерянной руки, живо вписалась в толпу, чтобы успеть урвать свой кусок еще теплой кровавой плоти.
- Я даже не успел выстрелить в него, - дрожащим голосом тихо сказал последний из оставшихся в живых воинов.
- Это не твоя вина, брат. Это я слишком долго медлил… - покачал я головой. На сердце было тяжело, словно этого погибшего воина убил лично, собственной рукой. Я почувствовал, что стальная хватка Дарлены на моей правой руке ослабела, и едва успел подхватить ее. Малышка потеряла сознание. Теперь мне нужно было не только отбивать возможные атаки, но и внимательно следить за тем, чтобы бесчувственное тело сестры не упало с карниза. Коротким взглядом окинул оставшегося в живых воина сопровождения. Похоже, из недавнего выпуска, толком еще не обтершийся в боях и стычках. Не думаю, что он искуснее меня владеет оружием.
- Будешь следить за госпожой. Отвечаешь за ее безопасность жизнью.
- Понял. Сделаю.
Я аккуратно положил сестру на карниз, а воин подвинулся так, чтобы не только придерживать ее, но и прикрывать своим телом. Мои же руки были теперь полностью освобождены, и я с удовольствием и мрачной решимостью поднял второй меч, оброненный кем-то из погибших воинов. Конечно, было бы намного удобнее, если доставшиеся мне мечи имели одинаковый вес, длину и баланс, но придется работать с тем, что есть. Чтобы привыкнуть к разносортице оружия, сделал пару-тройку вращений меча в каждой руке. Ничего, так просто мы им не дадимся. Главное, чтобы оставшиеся монстры не повторили предыдущий успешный маневр всем скопом.
- Может, они наелись? - выразил робкую надежду воин.
- Даже не думай об этом, - невесело усмехнулся я. - У них начисто отсутствует чувство насыщения. Пузо будут по земле волочить, но от еды не откажутся.
- Но вы же говорили…
- Я успокаивал несовершеннолетнюю сестру. Вот уж не думал, что ты можешь на это купиться!
- Значит, мы обречены?
Я раздраженно бросил на дарка дроу короткий взгляд.
- Думаю, твоему наставнику сейчас было бы стыдно за тебя. Разве он не учил тебя, что надежда к спасению и жажда жизни должны погибнуть только вместе с тобой?
- Простите, - тихо прошептал он.
Твари закончили жевать, оставив на полу пещеры только розовые от крови кости и потемневший в месте страшного пиршества пол. Теперь четыре десятка внимательных немигающих глаз с нетерпением уставились на нас. Я невольно покрепче сжал в руках оружие. Для себя четко решил, что живой ни за что не отдам им Дарлену. Если пойму, что спастись невозможно, успею одним ударом отрубить сестре голову. Это единственное, что я смогу сделать для нее напоследок. Тот, кто назовет это убийством - самый большой глупец в Подземье! И тут твари полезли сплошным потоком… Словно муравьи, они карабкались друг по другу, срывались, но неумолимо, словно живая шевелящаяся волна, приближались по почти отвесной скале к нашему островку жизни. «Богиня Никос! Я никогда не жаловался тебе и старался не отвлекать своими просьбами от серьезных дел! Богиня! Я и сейчас прошу не о себе и не для себя! Если ты есть! Пожалуйста, пожалуйста, пожалуйста! Спаси от страшной участи мою сестру. Она вырастет хорошей, образцовой твоей жрицей. Она талантливая! И… такая маленькая. Пожалуйста, Богиня!»

Эльга:
- Скорее! - я чувствовала, что время уходит… Казалось, что секунды неумолимо бьются в висках, словно крылья бабочки о стекло. - Мы опаздываем!
Конечно, я понимала, что быстрее просто некуда, мы и так почти на пределе. Об этом говорило тяжелое дыхание воинов. Мне самой ни за что не пробежать бы эти несколько сот метров в таком темпе, и я с благодарностью относилась к тому, что невольно являюсь помехой - буксиром, который просто тащат на веревочке.
- Уже совсем рядом!
- Сколько? - на выдохе коротко спросил Эльдерик.
- Метров пятьдесят.
Он внезапно перешел на шаг. Еще совсем недавно я бы начала возмущаться промедлению, но проведенные несколько дней вместе научили относиться к разумной осторожности с пониманием. Шаги воинов стали скользящими, бесшумными. Когда мы подошли к входу в довольно крупную внутреннюю пещеру, я смогла только порадоваться их осторожности. В пещере царил полумрак, и это позволило нам оценить обстановку, не прибегая к инфракрасным очкам. Собственно, обшаривать всю пещеру в поисках темных необходимости не было. Все, что было в ней живого, скопилось в одном месте - у стены с небольшим каменистым островком, на котором отчаянно отбивались от кого-то две темные фигурки. В одном из воинов я с облегчением узнала Дара.
- Вон он! - я, уже не стесняясь, говорила в полный голос. Издаваемые нападавшими звуки были достаточно громкими и заглушали наши голоса.
- Вижу! Но кто нападает? По виду - тоже дарки.
- Только какие-то ободранные, словно больные, - поделился наблюдениями Альгерт.
- Потом будем размышлять! Неужели вы не видите - их сейчас сомнут! - воскликнула я.
Эльдерик нервно оглядел всю нашу группу. Да уж, не густо. Три воина, на них - один меч. И я… Трудно принять решение. Однако у принца на размышление ушло секунд десять - не более. Он легко перебросил меч Миру и скомандовал:
- Альгерт, держишься следом за Мирраниэлем справа, я слева. Старайся причинить нападающим максимальный вред - бей так, чтобы не поднялись, чтобы врагов за спиной не оставалось. Мир - будешь острием нашего наконечника. Цель видишь сам. Эльга - остаешься на месте. Если нам не повезет - уходи. Ты ведь помнишь путь на поверхность?
Он даже не дождался моего ответа, двинулся в пещеру вслед за скользнувшим темной, неслышной и смертельно опасной тенью Миром. Потому уже не услышал моего жалкого лепета в ответ:
- Какой там путь на поверхность? Я в двух березах способна потеряться.
Конечно, обратную дорогу я не помнила, но путаться под ногами и мешать им драться не собиралась. Самое безнадежное и неблагодарное дело - помогать в том, в чем не разбираешься. «Интеллектом нужно выделяться!» - напомнила я себе. Подумать надо, чем можно помочь? Осветить пещеру? Это вряд ли… На тот жалкий пульсар, что получилось сотворить, я потратила непозволительно много и сил и времени. А на всю пещеру таких пульсаров даже сотни не хватит. Тактика дистанционного боя? Можно попробовать. Вот только нападавших довольно много. Если меня заметят и начнут преследовать - убегать будет сложно. Я уже имела возможность сравнить скорость, с которой обычно движутся эльфы, и свои скромные возможности. Мне не уйти. Вал воды? Смоет всех - и своих, и чужих. Огонь - то же самое. К тому же я хорошо помнила о том, что в подземельях бывают горючие газы. Кто знает, может и тут они есть. Тогда моя помощь станет последней в жизни. И у них, и у меня. На дальнейшие размышления у меня просто не оставалось времени. Тройка светлых вступила в бой. Для тех, кто отбивался на карнизе, помощь пришла вовремя. Нападавшие, не ожидая удара со спины, бросили попытки взобраться на каменистый островок и дружно повернулись в сторону новой опасности. Краем сознания я отметила: «Как-то слишком дружно, словно хорошо отрепетировавшие номер танцоры». Теперь уже светлые оказались в смертельной опасности.
- Держи!
Звонкий голос Дара неожиданно громко отразился от стен, перекрывая странное сипение и рычание, издаваемое нападавшими. Я увидела, как Эльдерик умело перехватил посланный Даром в полет меч. Что ж, два вооруженных светлых - это намного лучше. Но вряд ли меняет общий плохой расклад. Эльфы сражались мастерски, темные фигуры нападавших словно кегли отлетали в сторону или падали на каменный пол и уже не поднимались, но темных фигур слишком много, и даже я поняла, что время идет на секунды, еще немного - и они возьмут их в круг. Просто задавят массой. Странно, что в руках явно человеко- или эльфоподобных фигур я не увидела никакого оружия. Они, рыча, шипя и хрипя, нападали на них с голыми руками. Дар спрыгнул с карниза и присоединился к тройке светлых, срубив по дороге две кинувшиеся наперерез темные фигуры. Они слаженно, не сговариваясь, заняли позицию спина к спине. Значительно прореженный, но все еще очень плотный круг нападавших сомкнулся. Странно, почему темных эльфов так мало? Их же было больше… Я вспомнила прочувствованные мною боль и страх и поняла, куда они делись. Видимо, им дали войти в пещеру и набросились внезапно, отрезав от обоих выходов. Там, на карнизе, были все, кто смог остаться в живых. Но главное - среди живых был Дар. Ведь именно ему мы собирались помочь. Что же делать? Оставаться на месте, как приказал Эльдерик, дожидаясь развязки? Смотреть, как их убивают? Или?… Но идти навстречу неизвестному совсем не хотелось. Очень уж страшные звуки издавали окружившие моих эльфов фигуры. Казалось, что ты в 3D-формате смотришь очередной фильм ужасов. Добровольно стать его участником? От одной этой мысли начинало холодеть в животе и коленки становились противно-ватными. Но там Дар, и Эльдерик, и Мир… К тому же, если они погибнут, мне все равно не выбраться. Шанс, конечно, есть. Но очень незначительный. Все каменные коридоры, на мой взгляд, совершенно одинаковы. Я постаралась не думать о плохом и уверенно шагнула в пещеру. Очень тихо, осторожно стала продвигаться к стонущее-рычащему кругу, пытаясь убедить себя, что все будет хорошо. Я уже поняла, как смогу помочь ребятам. Нужно просто не высовываться, подойти на максимально допустимое для дальнего боя расстояние и незаметно, спрятавшись за каким-нибудь валуном, уничтожать нападавших. Вдруг я почувствовала, как что-то или кто-то дернул меня за волосы. Я взвизгнула и, подпрыгнув, повернулась. У меня за спиной стояло странное существо. Назвать это эльфом не поворачивался язык. Существо было явно мужского пола. Он стоял, чуть покачиваясь, на сером одутловатом лице неподвижными белесыми стекляшками застыли немигающие глаза мертвеца. Из уголка безвольно искривленного рта по подбородку стекала тонкая струйка кровавой слюны. Неожиданно уродливое создание печально замычало, попыталось улыбнуться и с трудом, почти не шевеля губами, выдавило из горла слова:
- Красивая… женщина… Маррайхт заболел. Помоги…
Это жалобное стонущее «помоги» совсем сбило меня с толку. Вот только что я шла убивать. Я четко знала, где свои, где чужие, была уверена в правильности принятого решения. Но теперь все представилось мне в ином свете. Нападавшие были чудовищны, уродливы, страшны в своей жажде убийства. Но вот один из них - ему плохо, он осознает себя и нуждается в помощи. Не в смерти - в помощи. Я опустила готовые атаковать руки. Что же делать? Как же мне не хватает знаний, самых обычных знаний. Что толку в той силе, которую я имею, когда не знаешь, как ее применять? Порою сама себе я напоминала обезьяну, которой подарили компьютер. Она тупо умеет нажимать на пару-тройку знакомых кнопочек и даже не догадывается обо всех скрытых возможностях темного ящичка. После того, как еще в Атлантиде я нахамила духам, которые так активно набивались в советники и пытались исподволь руководить моей жизнью, снова обращаться к ним казалось немыслимым. Попробовала откопать в своем подсознании нужные мне нити знаний. Это я уже умею делать. Достаточно отстраниться от внешнего мира, убрать из головы все лишние мысли, сосредоточиться на том вопросе, решение которого тебе сейчас необходимо. Именно так я получила знание о защитных контурах и уже опробовала его во время нашей с эльфами ночной стоянке после нападения кротокрысов. Так я выудила умение создавать пульсары. Казалось бы, всего-то делов. Но вот как отрешиться от мира, когда в пятидесяти шагах идет бой, а совсем рядом с тобой находится кажущийся совершенно невменяемым незнакомый мужчина? Я тревожно оглянулась на рычащий за моей спиной круг смерти. Но мой собеседник решительно овладел моим вниманием, тронув за плечо омерзительно холодной и нездорово влажной рукой.
- Помоги.
- Я попробую, но нужно, чтобы было тихо, понимаешь? - в отчаянии ответила я, не ожидая, впрочем, что буду услышана. Мужчина молча кивнул и резкими рваными шагами неторопливо направился к сражающимся. Я думала, что он будет как-то их останавливать, отлавливая по одному и вытаскивая из боя, или станет громко кричать, требуя внимания, но он подошел на расстояние в десять-пятнадцать метров и замер, молча высверливая своим немигающим взглядом спины нападавших. При всей бредовости подобного поведения его результат превзошел мои самые смелые ожидания. Вся эта ободранная страшная рычащая масса остановилась, словно хорошо выдрессированная собака, и как единый организм слаженно повернулась в мою сторону. Наступила нереальная жуткая тишина, разрываемая только тяжелым дыханием стоявших передо мной в ожидании живых существ. Теперь, когда я смогла увидеть их всех, рассмотреть неподвижные, лишенные эмоций лица, мне стало по-настоящему жутко. Очень уж они были похожи на зомби в лучших традициях американского кинематографа.
- Эй, Дар, ребята? - дрожащим слабым голосом позвала я. - Вы живы?
- Да, вполне. Не можем сказать, что целы, но ничего серьезного, - раздался в ответ спокойный голос Дара.
- Тебя же просили не высовываться! - возмутился Эльдерик.
Я только улыбнулась. Главное, что они живы, а уж неудовольствие и нудеж светлоэльфийского наследника я как-нибудь переживу.
- Помоги! - уже настойчивее напомнил о себе мой знакомец. Я кивнула. Усевшись в расслабляющую тело позу лотоса, сложила руки на коленях согнутых ног и занялась поиском ответа.
«Как лечить? Как? Серая кожа, замедленные движения, холодное тело, жажда крови… Что это? Дар как-то упоминал, что белковая пища у эльфов быстрее выводит яд». Словно чей-то отстраненный голос в голове так и так прокручивал известные мне факты в поисках единственно верного решения. «Животная пища. Кровь - часть животной пищи, а эти создания стремятся к крови. Им нужна белковая пища. Возможно, крысы испугались не только лавы. Возможно, они просто сбежали, не желая быть съеденными. Нет, все же я ухожу в сторону от главного. Главное - причина, которая побуждает искать белковую пищу. Яд! Отравление! Это же обычное отравление чем-то! Просто у них нет другого способа и другой белковой пищи, вот они и напали на нас. Я уже выводила яд - у Миранниэля, когда он был ранен и началось заражение крови. Что я делала тогда - помню. Но вот как это растянуть сразу на два-три десятка человек? А если попробовать растянуть воздействие в сферу и накрыть ею их всех. Так, как я растягивала защитное заклинание? Нужно пробовать. При самом плохом раскладе - придется лечить руками каждого в отдельности. А эта перспектива меня ничуть не радует. Очень уж у них страшный вид. Да и вдруг какой-нибудь несчастный не удержится и вцепится в меня?» Я с облегчением вздохнула. Кажется, получен ответ. Дело за малым - убедить этих болезных. Я обратилась к главному, тому, кто сумел их остановить. Сумел остановить - сумеет и организовать.
- Извини, не запомнила, как тебя зовут. Но это не важно, - поспешно остановила я его попытку пробулькать ответ. - Главное, чтобы я смогла вам всем помочь, нужно, чтобы вы встали как можно ближе друг к другу. Но может случиться и так, что на всех сразу лечение не подействует. Тогда буду помогать каждому по отдельности!
Я считала важным предупредить их о возможной неудаче массовой терапии. Вдруг подумают, что я их обманываю. Вот тогда нам всем точно несдобровать! Трудно было по их лицам угадать, поняли ли меня. Но вот они снова, словно единый механизм, сдвинулись в линию, а потом сбились в плотный круг. Услышали!
- Какое лечение? Что за бред?
Я увидела на открывшемся мне пятачке в недоумении застывших Дарка и светлых.
- Ну а что еще делают с заболевшими? - недоуменно пожала я плечами. - Лечить, Эльдерик, лечить. Лучше не мешайте.
Не отвлекаясь больше на вполне живых друзей, я занялась плетением незаметной для постороннего взгляда силовой сети. Фактически это была сложная энергетическая система, имеющая свою программу действия. Она проникала в энергоструктуру любого живого существа и правила его под изначальный шаблон. Как я уже успела понять, у каждого живого существа этот шаблон был совершенно уникальный. Если присмотреться, можно было заметить удивительные, плавно перетекающие один в другой узоры. Когда существо болело или получало повреждения, этот энергоузор рвался, путался, изменялся. А вот его настройка на изначальный вид приводила, как это ни было странно для меня, к залечиванию и восстановлению физического тела. Такая вот необычная взаимосвязь. Думаю, что образованный человек легко объяснил бы это явление, но мне оно казалось невероятным чудом. Однако, может быть от собственной необразованности, а возможно, из-за обычной лени, я немного подумала и придумала - универсальную энергетическую сеть, которая, не заморачиваясь особенностями узоров каждого живого создания, просто правила их в изначальный вид. Сейчас я создала именно ее и стала насыщать энергией. Дело в том, что чем больше объект, тем больше должна быть сеть и соответственно увеличиваются мои собственные траты сил. Сейчас сеть была растянута на большую часть группы, но нужно было продолжать. Хватит ли меня? В ушах звон, перед глазами черные точечки сменяются разноцветьем кругов, голова кружится… Как бы сознание не потерять. Тогда вся работа насмарку. Вот уж нет! Все равно своего добьюсь! Ну, отлежусь потом, отосплюсь. Если получится. Я прикусила нижнюю губу, чтобы боль не давала уплыть сознанию, и продолжила накачивать сеть энергией. С каждым мгновением это простое действие давалось мне все труднее, зубы сжимались плотнее, пока я не почувствовала во рту неприятный соленый вкус крови. Ну вот - доигралась. Теперь на губе останется неприятный неровный шрам. И так не красавица. Зато сеть была готова и с ощутимым гудением опустилась на группу замерших созданий. Я обессилено уронила руки. Наверное, для того, чтобы создавать сеть визуально, поддерживать ее руками было не обязательно, но у меня почему-то не получалось по-другому. Теперь я чувствовала, какая свинцовая тяжесть растекалась по уставшим мышцам. Провела рукой по лицу. Ну, так и есть - кровь. Это меня очень расстроило. Шрамы на самом деле никого не украшают. А уж на лице у женщины - вовсе не допустимы.
- Как ты? - теплые руки Мирраниэля заботливо поддержали меня со спины.
Я подняла глаза, увидела тревогу в склоненных ко мне лицах и слабо улыбнулась.
- Думаю, лучше, чем вы.
- А выглядишь - хуже! - честно успокоил меня Эльдерик.
- Где Дар?
- За своими пошел, помогает спуститься. Та девица уцелела и, кажется, без сознания. Вот они вдвоем ее и грузят, - фыркнул Мир.
- Она тебе не очень понравилась? Некрасивая? - спросила я. Не то, что мне это было по-настоящему интересно, но разговор немного отвлекал от собственных малоприятных ощущений. Мир пожал плечами:
- Нет, отчего же? По нашим меркам - красивая. Даже очень. Как-то я не доверяю слишком красивым женщинам. Обычно у них или напряженно с характером, или проблемы с интеллектом.
- Тогда мне ты, наверное, доверяешь целиком и полностью, - сделала я неутешительный вывод.
- Нет, ну зачем же так извращать мои слова! - возмутился он.
- Вот, познакомьтесь, - рядом с нами присел на корточки Дар. В кольце его рук, опустив голову на плечо, уютно свернулась калачиком обсуждаемая нами темная эльфийка. - Это моя сестра Дарлена.
- Сестра!? - с удивлением воскликнул Эльдерик.
Дар молча кивнул, а девушка гневно сверкнула глазами.
- Вы не верите на слово моему брату?
- Верим, верим… Одного только не можем понять: если вы брат и сестра, отчего тогда ты так с ним обращалась? Мы уж подумали, что наш Дар к врагам в руки попал…
Дарлена гордо проигнорировала мой вопрос, высоко вздернув симпатичный носик.
- Да, нормально все… - неуклюже постарался выгородить сестру Дар, - у нас так принято.
- Ага, и плетью по спине - тоже принято? Вместо «здравствуй», я полагаю? - ехидно уточнил Мир.
Дар промолчал, а девушка заметно покраснела и с неохотой медленно высвободилась из рук брата.
- Не стоит, Мир, портить отношения, - мягко остановила его я.
- Какие еще отношения?! - возмутилась эльфийка. - Какие у дарка могут быть отношения со светлыми? И вообще - вы незаконно проникли в Подземье. Это территория дроу. Я объявляю вас пленниками и требую, чтобы вы следовали за мной в город.
Мы с недоумением переглянулись, а Мир с ухмылкой напомнил:
- Ну, я же говорил - не доверяю слишком хорошеньким девицам!
- Не думай, светлый, что своей грубой лестью ты сможешь вымолить свободу!
- А что я такого грубого сказал? - обиделся Мирраниэль. - Эльдерик, чего это она?!
- Мне кажется, что уважаемая леди не совсем оправилась от потрясения и не отдает себе кое в чем отчета, - спокойно вмешался Эльдерик.
- Что ты имеешь в виду? - удивилась миловидная скандалистка.
- Только то, что нас больше, мы вооружены и не собираемся считать себя вашими пленниками.
- К тому же, не мешало бы сказать спасибо! - раздраженно заметил Альгерт. - Мы вообще-то вам жизнь спасли.
- Я вас не просила! - нагло заявила девица.
- Что?…
- Успокойтесь сейчас же! - резко приказал светлый принц. В его голосе прозвучало столько властной уверенности, что замолчали все - и темные, и светлые. - Для начала мне хотелось бы уточнить, Эльга, это, - он указал рукой на замерший, накрытый работающей сетью круг существ, - надолго?
- Не знаю, - честно ответила я. - До сегодняшнего случая мне не приходилось скопом лечить такую уйму народа.
- Когда они придут в себя, нам лучше быть как можно дальше отсюда. Думаю, это ни у кого не вызывает возражений?
- У меня вызывает, - не согласилась я. - А если так не получится и их нужно будет по одному лечить? Что же, их тут умирать оставить?
Эльдерик болезненно скривился.
- Ну и пусть себе умирают! - воскликнула Дарлена. - Они убили моих воинов. Отчего мы должны думать об этом?
- Они не понимали, что творят, - попробовала объяснить я, но она только возмущенно фыркнула. Получилось очень забавно. Она напомнила мне моего кота. Он точно так же фыркал, когда что-то было для него непонятным. Даже Эльдерик чуть заметно улыбнулся.
- Сестра, - осторожно тронул ее за руку Дар. - Это наши дроу. Мы в ответе за них.
- Не смей меня так называть! - она отдернула руку и зло сверкнула глазами.
- Извините, госпожа, - покорно согласился Дар.
Меня словно холодной водой окатили, и вся симпатия к красивой темной эльфийке развеялась дымом. Если все женщины дарков так заносчивы и злобны, то, кажется, я не хочу посещать Подземье. Надо же - один народ, а такое различие между мужчинами и женщинами! В отличие от сестры, Дар мне был очень симпатичен - сдержанный, с хорошим чувством юмора, он ни на что никогда не жаловался, умело сам решал не только свои, но и чужие проблемы, был отчаянно смелым и очень умелым воином. И эта пигалица требовала, чтобы он называл ее госпожой!
- Мы останемся здесь до тех пор, пока я не буду уверена в результате.
- И, кстати, по поводу нашего неожиданного пленения… Вы, леди, ничего не перепутали? - на удивление миролюбиво спросил Эльдерик.
Девица, судя по промелькнувшему во взгляде удивлению, искренне не понимала, а что собственно нас не устраивает.
- Нас больше, - снова намекнул светлый эльф.
Дарлена зло сверкнула глазами, но промолчала. Значит, считать все же умеет. Однако мы слишком увлеклись выяснением отношений и не заметили, что состояние накрытых моей магией эльфов изменилось. Только когда из-за спины раздался тяжелый вздох и шарканье ног по камню, мы дружно обернулись в сторону потенциальной опасности. Это пришел в себя мужчина, который сумел попросить меня о помощи. Сейчас он все еще выглядел больным и изможденным, но все же вполне разумным. Двигался он с трудом, но кожа приобрела нормальный цвет и вид, а лицо не было перекошено судорогой. Он медленно, не делая резких движений, подошел к нам.
- Спасибо, - смотрел он отчего-то только на меня, и от этого изучающего взгляда темных серых глаз, в глубине которых отчетливо виднелись остатки боли, мне было особенно неуютно.
- Пожалуйста, - смущаясь, ответила я.
- Эй, ты, тебе не кажется, что прежде всего ты обязан представиться и объяснить, что тут произошло, представителю правящего Дома? - сестрица Дара все еще не могла смириться с нашим нежеланием признавать собственное пленение. А тут еще и темный эльф, мужчина, обращается не к ней, а к какой-то посторонней незнакомке. Судя по заинтересованным взглядам, мой статус в нашей группе ей был совершенно непонятен, но что-то, возможно, больное самолюбие, не позволяло ей задавать вопросы.
- Извините, госпожа, - мужчина с трудом преклонил колени. - Я… - он замялся, - не могу вспомнить, как меня зовут и очень смутно - то, что произошло. Но все они считали меня старшим. Называйте меня пока так.
Он говорил, не поднимая головы. Смотреть в лицо Дарлене, видимо, не считалось им возможным.
- Мы жили в этой пещере. Питались, чем придется. Ничего толком не росло, и основной рацион составляли крысы. Но месяца два назад они ушли. Если бы нам было куда уйти… Но никто и нигде не ждет нас. Начался голод. Стали есть все, что смогли найти. В том числе и плесень… Дети умерли первыми, потом почти каждый день умирали взрослые - те, что были слабее. А оставшиеся в живых с каждым днем чувствовали себя все хуже и хуже. Многие совсем перестали осознавать себя. Я держался дольше других, но безумная жажда заставляет делать ужасные вещи. Я понимаю, госпожа, что мы стали невольной причиной гибели вашей охраны и готов принять любое ваше наказание.
- Дарлена брезгливо ткнула его носком подкованного сапожка в бок.
- О наказании я позабочусь позднее. Всей вашей непромытой своры мало для того, чтобы окупить жизни лучших воинов Дома. Сейчас же займись своими… Объясни, кто тут главный, собери в колонну и подготовь к движению. Вы пойдете со мной.
- Как прикажите, госпожа.
Этот мужчина и Дар словно считали само собой разумеющимся то, что им отдавала приказание девчонка. Я вопросительно посмотрела на Эльдерика, но светлый лишь утвердительно кивнул в ответ - не вмешивайся, так и должно быть. Не вмешиваться было сложнее всего. Между тем, Эльдерик подвинулся ко мне и, склонившись к самому уху, чуть слышно прошептал:
- Кажется, Дару больше ничто не угрожает. Старший тоже в полном порядке. Я полагаю, что и остальные скоро придут в себя. Нам лучше уйти, пока темные заняты друг другом. Ведь ты обещала помочь с Книгой!
Он был прав. Дар в безопасности, лечение удалось. Мне больше незачем оставаться в Подземье. Но словно какая-то упрямая частица меня все же хотела до конца убедиться в том, что у темных эльфов все беды действительно оказались в прошлом. А еще чем-то неуловимо все это мне напоминало Атлантиду. Как там они? Все ли у меня получилось? По ощущениям, я все сделала правильно. Но было бы совсем неплохо убедиться. Вот только получится ли? Достаточно легко было переходить из Атлантиды домой и обратно. Но они - связанные друг с другом реальности. А вот этот мир? Он где и какой? Я вдруг поняла, что даже не знаю его названия, не знаю, какие разумные расы, кроме эльфов, населяют его. Ясно было одно - в этом мире я единственный человек. Очень уж удивленно воспринимали меня и светлые, и темные. Я непростительно мало узнала за это время. Слишком много внимания уделяла желанию примирить друг с другом светлых и Дара. Даже не спросила, а нужно ли это им самим. Просто, как всегда, делала то, что считала правильным.
От размышлений и необходимости тут же дать ответ Эльдерику меня отвлек полный отчаяния крик. На земле, вырываясь из рук Старшего, билась в истерике женщина в красном изодранном в лоскутья платье. Я направилась к ним.
- Что тут? Ей больно, нужна помощь?
Старший только печально покачал головой:
- Нет, госпожа, ей ничем больше нельзя помочь. Она только что пришла в сознание и поняла, что потеряла обоих детей.
Я прикусила губу, пытаясь удержать тут же подступившие к глазам слезы. Мне было достаточно представить, что это я потеряла своего ребенка, чтобы понять все ее отчаяние и горе. Разве можно найти такие слова, которые могут сделать горе меньше? Я их не знала. А женщина продолжала всхлипывать и отчаянно вырываться. Свежая тонкая розовая кожа на боку натянулась, сквозь царапины, нанесенные острыми камешками пола, стали проступать красные, круглые, словно ягоды рябины, капли крови. Я протянула руку и погладила ее по грязному спутанному колтуну волос, в котором пыль и кровь смешались в один неопрятный серо-бурый цвет. Она на мгновение замерла. Старший решил, что женщина успокоилась, и немного ослабил жесткий захват рук. Это было ошибкой. В следующее мгновение женщина, словно стальная пружина взвилась с пола и опрометью кинулась в противоположный выход из пещеры.
- Стой! Пропадешь!
Но она даже не обернулась на крик Старшего. Он попытался было побежать вслед за ней, но через несколько шагов споткнулся и упал.
- Пусть уходит! - властно приказала Дарлена. - Она все равно сумасшедшая. Такие не годятся даже для жертвы Никос. Все твои пришли в сознание?
- Да, госпожа, - тяжело вздохнул Старший, с трудом поднимаясь на ноги.
- Тогда построй их. Я дам указания.
- Им тяжело стоять. Мы очень ослабли от голода. Окажите милость, госпожа, разрешите им слушать вас сидя.
- Когда я стою, они обязаны стоять. Пусть помогают друг другу!
Он молча склонил голову.
- Ты слишком строга с ними, сестра, - тихонько вмешался Дар. Эльфийка на этот раз обошлась без грубостей, только остро сверкнула глазами в ответ и отправилась к неровному строю пришедших в себя эльфов.
- Я - Дарлена Милория дэ* Роух - первая наследница правящего Дома. Можете сесть. И внимательно слушайте меня.
Дар чуть заметно улыбнулся. Все же сестра услышала его просьбу.
- Вы повинны в смерти воинов Дома. Это тяжелая вина. Но вы можете искупить часть ее.
Люди замерли, внимательно ожидая продолжения. А губы Дарлены тронула чуть заметная улыбка. Она совсем мне не понравилась.
- Вон, - она ткнула в нас рукой, - стоят враги дарков, светлые, посмевшие войти в наш дом - в Подземье. Я приказываю вам схватить их и как пленников доставить в Город.
Стоявший рядом со мной Эльдерик вздрогнул и дернул меня за руку, призывая к немедленному отступлению. Теперь, после приказа Дарлены, у нас просто не оставалось другого выбора. Всем было ясно, что убивать или калечить только что пришедших в себя, ослабленных болезнью, невооруженных эльфов никто из нас не сможет. Пока они не начали действовать, нужно бежать. Пусть это и не очень героически выглядит, но зато отлично действует и помогает сохранить жизнь. Я молча кивнула, подтверждая свое согласие. Видимо, Мир и Альгерт ожидали только этого. Они быстрой легкой рысью бросились к тому входу, через который мы попали в пещеру. Эльдерик схватил меня за руку и потащил вслед за ними.
- Стоять! Да хватайте же их! Дар! - вслед нам неслись возмущенные вопли Дарлены.
Что-то тихонько взвизгнуло у самого уха, и бежавший передо мной Эльдерик остановился так резко, что я от неожиданности столкнулась с ним. Крепкий парень, хоть и выглядит слишком уж тонким и невесомым, он даже не дрогнул, словно каждый день в его спину с разбега впечатывались увесистые девицы.
- Ты чего?! - возмутилась я, потирая ушибленный расплющиванием о жесткий эльфийский позвоночник нос.
- Не дергайся! - зло прошипел он в ответ и чуть посторонился, давая мне возможность полюбоваться на изящную стрелу с серым оперением, проткнувшую камень, словно кусок масла, у самых носков его сапог. Она все еще чуть вибрировала, словно разозленная оса.
- Это что? - удивилась я. - У них же нет луков.
- У них нет, а у патрулей Подземья есть! - довольный голос Дарлены вызвал неожиданное раздражение. Я обернулась. Она стояла позади нас, шагах в пяти, а за ее спиной, целясь из луков, грамотным полукругом расположились четверо воинов. И это еще не все: справа и слева - трое мечников. Вместе с Даром - восемь, все вооружены. Да, дергаться бессмысленно - это почти то же самое, что вслух заявить о собственном нежелании жить. Мне-то что - одни, другие. Но я виновато посмотрела на Эльдерика - вот кому действительно есть, о чем переживать. А все из-за меня и глупого упрямства. Пора привыкать, что здесь я - никто.

Опубликовано: 19.03.2015

Автор: aima

ЗАЖГИ ЗВЕЗДУ!

Зажги звезду (уже зажгли 34 человек)
Загрузка...

 

« предыдущаяследующая »

На плюшки музам и на хостинг сайту:


Яндекс.Деньгами
Банковской картой

Не будь жабой! Покорми музу автора комментарием!

Ваш e-mail не будет опубликован. Обязательные поля помечены *

Чтобы вставить цитату с этой страницы,
выделите её и нажмите на эту строку.

*

Музу автора уже покормили 16 человек:

  1. М-да любопытство не одну кошку сгубило.Порядки у них под землей хреновые, раз гибнет целое поселение от голода!Не нравится мне такой подход, их еще и в жертву принесут своей богине кровожадной!

    Оцени комментарий: Thumb up +1

  2. События развиваются активно, преимущество переходит то туда то сюда, и почему-то я не удивилась когда Эльга помогла зомби))

    Оцени комментарий: Thumb up +1

  3. «Ну, три тысячи той длины, что я называю метром.» Очень хочется вставить слово «единиц» просле «три тысячи»))))))))))
    Извините……

    Оцени комментарий: Thumb up +1

    • Извиняться не за что.) Но я не стала бы вносить это дополнение. Очень часто речь людей несовершенна. Если же все герои будут говорить исключительно правильно, то вскоре начнут напоминать манекены. Мне бы хотелось этого избежать. Так что, не сочтите такие мелочи ошибками стилистики.

      Оцени комментарий: Thumb up 0

  4. Ух ты!!! Вот это поворот!!! Интересно аж жуть)))))))

    Оцени комментарий: Thumb up 0

  5. Неожиданный поворот событий) очень интересно!

    Оцени комментарий: Thumb up 0

  6. …. все беды из-за женщин ;))))) а, еще из-за доброты, точно ;)
    полезли всех спасать и вляпались по самые гланды(

    Оцени комментарий: Thumb up 0

    • Бывает с нами, девочками). Думаем сердцем)). Спасибо за быструю выкладку глав. Напоминаю читателям: на этом сайте доработанная, не сырая версия, которую Вы больше нигде не увидите.

      Оцени комментарий: Thumb up 0

      • А ты чего, на КФ отредактированную версию выкладывать не будешь?)

        Оцени комментарий: Thumb up 0

        • Нет). Должны ведь быть бонусы терпеливым читателям именно этого сайта? Кому не терпится — вперед — только пусть не смущают ошибки, непроработанная стилистика и прочие мелочи. Здесь я правлю главы, добавляю штрихи к характерам героев. Ошибок вылавливается море.) Так что здесь единственная отработанная версия. будет.

          Оцени комментарий: Thumb up 0